十年内将发现外星生命?

十年内将发现外星生命?

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火星的地層深處和土星的衛星土衛二(Enceladus) 的地下海洋裏都可能存在微生物。但是,火星和木 衛二可能都不是人類將最先發現外星生命的星球。壞消息 是,人類可能最先發現的外星生命所在的星球將離地球過 於遙遠,人類將永遠無法訪問。好消息是,我們或許可以 很快發現外星生命的存在。

“我認為我們將可能在未來十年左右的時間內在另一 個星球上發現生命。”美國亞利桑那大學天文學家Christopher Impey在接受BI採訪時說。科學家獲得這一發現的 方式是“探索我們發現的大量外部行星。”

外部行星是指存在於太陽系之外的行星。到目前為 止,我們所知最近的外部行星實際上正在繞著距離我們最 近的恒星之一Alpha Centauri B(距離地球約4.3光年) 運行,但按照目前的航天器技術,人類需要超過10萬年才 能到達。 發現外星生命是一件困難的事情,不管它們位於太陽 系內還是太陽系內。但外部行星有幾個優點。首先,銀河 系比太陽系擁有更多的類地行星。截至目前,銀河系裏有 超過45顆外部行星被認為可能存在生命。 另一個優點是,科學家可以利用地球上的儀器廉價且 有效地搜索外部行星上的生命。 相比之下,為發現太陽系中的外星生命,

像美國航空 航天局(NASA)和歐洲航天局(European Space Agency)這樣的大型政府機構可能不得不向Europa或其他可能 存在生命的行星發射機器人探測器。(唯一的例外也許是 水資源豐富的土衛二。) “這些探測任務往往需要耗資數十億美元,耗時長 達數十年。NASA的預算這麼緊,你一次只能執行一個任 務。”Impey說。 在另一方面,利用地球上的望遠鏡,科學家們可以在 Tiny, 外部行星的大氣層中觀測不同的氣體組合,以發現外星生 命。只有具備某些關鍵元素和分子的星球才有可能存在生 命。 完美的氣體組合然而,科學家們仍在爭論,對生命的 存在來說,什麼完美的氣體組合。 一直以來,如果科學家在外部行星的大氣層中檢測到 氧氣(地球生命存在至關重要的元素),那將是一個非常 令人興奮的發現,因為這被廣泛認為是生命存在的一個明 確跡象。 但在2014年5月,兩位科學家——Robin Wordsworth 和Raymond Pierrehumbert——提出了新的見解。他們認 為,存在大量液體水的星球可能擁有很多的氧氣,但完全 可能沒有生命存在。 “任何關於外部行星生命的發現都將受到很多仔細審 查。”英國聖安德魯斯大學(University of St Andrews)天體生物學家傑克•奧馬利•詹姆斯(Jack O’Malley-James)表示。“因此,瞭解更多關於非生物源大氣氣 體的成分組合,輔之以排除這些非生物源的方式,將有助 於使這類發現更加有說服力。” 一些科學家正在探求可能存在生命的外星球,而另一 些天文學家和工程師正在努力研究用於發現外星生命的工 具,即有史以來最大、功能最強的望遠鏡。

“外部行星距離很遠,他們的光芒是非常微弱 的。”Impey說。“你需要一個擁有巨大採集區的望遠 鏡。” 目前,有三個巨型的新一代望遠鏡正在建造中,其中 兩個位於智利——Giant Magellan Telescope(GMT)和 European Extremely Large Telescope(E-ELT),另一 個位於夏威夷——Thirty Meter Telescope(TMT)。 GMT比現存的最大望遠鏡大三倍,它產生的圖像比哈勃 太空望遠鏡的觀測圖像清晰10倍。這個望遠鏡目前正在智 利拉希雷納(La Serena)的Las Campanas Observatory 天文臺建造,計畫在2024年開始運行。

TMT的建造地點位於夏威夷的休眠火山Mauna Kea之 上,它能夠提供的圖像將比哈勃太空望遠鏡提供的圖像清 晰12倍。這個望遠鏡有望在2025年完工。 E-ELT比GMT和TMT更大,其鏡面將超過半個足球場!EELT的建造開始於2014年6月,地點在智利塞魯•阿瑪遜斯 山(Cerro Armazones)。這個巨大的望遠鏡計畫於2024 開始運營。 我們是宇宙中存在的唯一智慧生命嗎?上述三個大型 望遠鏡也許可以幫助我們找到這個問題的答案。

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